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如何编辑人类的记忆

在许多科幻电影和科幻小说有这样的情节,人们的记忆被人为操纵或修改,比如从《黑暗之城》中的大规模的记忆编辑到《黑衣人》中精确的记忆擦除。在人类可以直接改变一个人记忆的世界里,有许多富有想象力的故事。

如何编辑人类的记忆

最近有两项最新的研究引起了人们的关注,它们表明发生在科幻电影和小说中的情节,完全可能变成现实。它们描述了早期概念性验证实验,这些实验表明我们能够增强或减弱创伤性记忆的情感影响。

这两项新的研究集中在创伤后应激障碍(PTSD)等病症上,在这些病症中,负面或创伤性记忆变得十分强大,以至于深刻地影响了一个人在日常生活中的行为和能力。研究人员面临的挑战是,如何找到抑制这些创伤记忆的方法,如何编辑那些给人们强烈负面情绪影响的记忆。

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记忆擦除药

第一项研究重点关注常用麻醉药异丙酚对记忆的影响,这种麻醉药长期以来一直被认为会损害短期记忆。研究表明,镇静剂的使用有可能在一些患者身上诱发某种健忘症,因此研究人员希望知道这种机制是否可以用来积极抑制导致情绪负荷过重的负面记忆和消极记忆。

这个想法是当一个记忆被重新激活时,它需要在大脑中重新巩固整合。该过程类似于从文件柜中取出文件,查看文件,然后将文件放回原处。研究人员假设,记忆在被我们的大脑重新巩固整合的时候最容易被修改,因此如果在特定时刻给药,可以使用异丙酚来减弱甚至消除负面和消极记忆。

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为了验证这一点,研究人员邀请了50名健康受试者并让他们看了两个描述不同事件的幻灯片。两个幻灯片的中间部分都包含负面情绪的内容,旨在激发受试者的的负面记忆。一周之后,受试者回到研究人员身边,研究人员重新勾起他们对第一张幻灯片的回忆并让他们展开讨论。当研究人员认为他们的这种记忆被重新激活后,让受试者服用镇静剂量的异丙酚。

从这一刻开始,受试者被分为两组。第一组人在醒来后被立即询问他们对两个不同幻灯片的回忆,而第二组在24小时后才被问到相同的问题。有意思的是,第一组人服用镇静剂醒来以后,对两张幻灯片的记忆依旧清晰,可见他们的记忆未被改变和削减;而24小时后才被询问问题的第二组人,却报告了截然不同的结果。

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从实验结果看来,服用异丙酚镇静并在一天后才被询问的受试者,他们曾被激活的关于第一张幻灯片的记忆明显受损,但他们对没有重新激活的关于第二张幻灯片的记忆没有受损。特别重要的是,受试者对重新激活的幻灯片的记忆并没有完全消除,损失重点针对的是那些记忆中的负面部分。

这一有趣的结果表明,在记忆重建过程中,负面记忆联系是如何被消除的,这一机制可以通过异丙酚来激活。当然,这些影响是否能持续更长时间仍有待研究,但概念和思路是可靠的。

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调控负面记忆

最近发表在《当代生物学》杂志上的第二项新研究也探讨了如何从创伤记忆中潜在地编辑负面情绪,但这项研究涉及到一个不同的问题:大脑的哪一部分会将正面或负面情绪加载到给定的记忆中?

这项研究由波士顿大学的神经学家史蒂夫·拉米雷斯和哥伦比亚大学的布里亚纳·陈领导。此前的研究发现,对小鼠海马体细胞的光遗传操作可以改变正面和负面记忆的行为表达。科学家们想知道动物海马体的不同部分是否与某些记忆的不同情感联系有关。

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结果揭示了海马体顶部和底部之间对情绪影响的明显差异。当海马体底部的记忆细胞受到刺激时,与某些记忆相关的负面经历会被显著放大。相反,刺激海马体顶部的细胞导致记忆回忆,没有发生创伤性情感联系。

当然,这项特殊的研究只是证明了老鼠大脑中一种高度特异的机制,研究人员也承认了老鼠和人类大脑之间有着显著的不同。但毋庸置疑的是,这些结果有助于更好地指导科学家对人类大脑特定区域的研究。

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拉米雷斯表示:让我们利用我们在老鼠身上学到的东西来预测人类的记忆功能。如果我们能创造一条双向的通道来比较记忆在老鼠和人类中是如何工作的,那么我们就能问一些具体的问题,比如老鼠的记忆是如何以及为什么会对心理健康产生积极或消极的影响。

从短期临床角度来看,这项研究为未来创伤后应激障碍和焦虑治疗提供了令人难以置信的可能性。如果这项研究转化为人类大脑,那么海马体过度活跃的底部可能是造成许多焦虑障碍的原因,抑制这一特定区域可以从本质上抑制创伤记忆的情绪效应。

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拉米雷斯说:记忆操纵领域是一个新兴领域,大家都知之甚少。这听起来像科幻小说,但这项研究是对我们人为增强或抑制记忆的能力的预演。

不可否认,这项研究远远没有达到科幻电影和小说里的双向记忆编辑水平,我们还不能将指定的记忆添加到人脑中。尽管如此,研究人员还在研究这种可能性,过去几年的几项研究成功地尝试了将错误记忆直接植入老鼠大脑的方法。

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也许我们在未来主义电影和今天的研究之间最现实的类比是2004年的电影《无瑕心灵的永恒阳光》。这部电影讲述了在一个能准确删除特定记忆的世界里,一对夫妇在经历了记忆删除后第二次见面的故事。这两项新的研究提出了一个激动人心的前景,在不远的未来,要么完全有可能抑制不想要的记忆,或者至少可以重写我们对特定记忆的任何情感依恋。

研究人员总结到,我们离能够在人类身上做到这一点还有很长的路要走,但是概念的证明就在这里,永远不要说没有什么是不可能的。

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